The Secret Life Of Walter Mitty

Productiejaar: 
2013
Categorie: 
Langspeelfilm
Releasedatum: 
25/12/2013
Verdeler: 
20th Century Fox
Speelduur: 
114 minuten
Filmgenre: 
Komedie
Regisseur: 
Producent: 
Samuel Goldwyn Jr.
John Goldwyn
Stuart Cornfeld
/  
Wlater Mitty
Kristen Wiig
/  
Cheryl
Shirley Maclaine
/  
Edna
Adam Scott
/  
Ted Hendricks
Kathryn Hahn
/  
Odessa
Sean Penn
/  
Sean O'Connell
Patton Oswalt
/  
Todd Maher

In 1947 deed James Thurbers kortverhaal “The Secret Life Of Walter Mitty” - dat voor het eerst verscheen in The New Yorker in maart 1939 - dienst als inspiratie voor een inmiddels klassiek geworden komedie met Danny Kaye. De kern van het kortverhaal over een onopvallende alledaagse man die zijn heil zoekt in dagdromen om zijn leven wat kleur te geven werd behouden, en tegelijkertijd uitgebreid en omgevormd tot een komisch spionageverhaal. Een manoeuvre dat op zich niet hoeft te verwonderen, daar Thurbers klassieke verhaal nauwelijks een narratieve trekhaak had.

Lange tijd zag het er naar uit dat de sinds 1994 in ontwikkeling zijnde nieuwe versie op zijn beurt de slapstickkaart zou trekken: Jim Carrey was van meet af aan de favoriete keuze van de producenten, maar de remake annex update kwam niet van de grond. Later trok het project onder meer de aandacht van Mike Myers, Will Ferrell, Sacha Baron Cohen en Owen Wilson en toonden zowel Ron Howard, Chuck Russell, Steven Spielberg, Mark Waters als Gore Verbinski zich op een bepaald punt bereid in de regiestoel plaats te nemen. Uiteindelijk kwam het project bij Ben Stiller terecht, en die nam naast de hoofdrol meteen ook de regie voor zijn rekening.

Net zoals in de Danny Kaye-verfilming is hier enkel het dagdroomelement behouden als insteek, het scenario zelf werd helemaal anders ingevuld. En heeft niets te maken met de versie uit 1947: behalve de naam van het hoofdpersonage is er geen enkele overeenkomst tussen beide films. Scenarist Steve Conrad (“The Weather Man”, “The Pursuit Of Happyness”) maakt van Walter Mitty een in de hoek gedrumde en verlegen fotoarchivaris die bij Life Magazine werkt. Hij is stiekem verliefd op kersvers collega Cheryl Mellhof (de alomtegenwoordige Kristen Wiig), maar durft haar zijn gevoelens niet kenbaar te maken. Zijn leven wordt nog gecompliceerder wanneer Life Magazine wordt overgenomen en de papieren editie plaats moet maken voor een digitale. De kans is groot dat Mitty een van de vele werknemers zal zijn die wordt ontslagen, en zijn laatste gloriemoment is het verzorgen van de cover van het allerlaatste nummer. Daarvoor moet hij een foto gebruiken die topnatuurfotograaf Sean O’Connell (Sean Penn) hem toestuurde, maar net die ene foto is spoorloos. Waarop Mitty besluit om niet langer te dagdromen, en echt de stoute schoenen aantrekt. Via aanwijzingen die hij vindt op foto’s van O’Connell ontdekt hij dat de fotograaf zich hoogstwaarschijnlijk in Groenland ophoudt. Het begin van een op zijn zachtst gezegd bizarre queeste, die hem vervolgens nog naar IJsland en Afghanistan brengt, om uiteindelijk te eindigen in zijn eigen hart.

Een familievriendelijke lach of ik schiet-komedie is “The Secret Life Of Walter Mitty” niet geworden, daar Stiller deze ode aan de dagdroom in de eerste plaats ziet als een soort new age beeldenstorm. De echte ster van “The Secret Life Of Walter Mitty” is in de eerste plaats director of photography Stuart Dryburgh die met zijn kille grijstinten Stillers dagdroom om serieus genomen te worden perfect aanvoelt. Stiller weert trouwens zoveel als mogelijk de makkelijke lach, en gaat steevast voor meer hoogstaande vondsten die het resultaat helaas niet naar een hoog of hoger niveau tillen. Hoe tegendraads Stiller dit verhaal ook wil vertellen, uiteindelijk blijft alles op vertrouwd terrein: de ontknoping is voorspelbaar en risicoloos, en wanneer Stiller toch jongleert met publieksvriendelijke gemene delers en hij alles laat botsen met de sereniteit die hij predikt slaat alles als een tang op een varken. Kijk maar naar een volstrekt overbodige superheldenpastiche of een warrige knipoog naar “The Curious Case Of Benjamin Button”.

Of hoe “The Secret Life Of Walter Mitty” onder de radar van de box office enkel de meest ardente dagdromers zal weten te bekoren met zijn bizarre mix van José Gonzalez-deunen en National Geographic-achtige beelden van Groenland en IJsland. Dat Stiller dit werkstuk aan het eind van zijn carrière zijn meest favoriete en miskende prent zal noemen, behoeft geen twijfel.

Alex De Rouck